¿Qué es una especie? (III): El concepto de linaje general

¿Qué es una especie? (III): El concepto de linaje general

En la entrada anterior dejamos planteada la duda sobre si existe realmente una propiedad común a todas las especies, ya que las definiciones de especie suelen hacer siempre referencia a una única propiedad concreta, y ésto da lugar a numerosos problemas. Por otro lado, la búsqueda de las propiedades que debe presentar una especie es importante para poder medir e interpretar las diferencias que existen entre dos organismos y, en última instancia, poder conocer el grado de aislamiento genético entre dos pobaciones dadas. De Queiroz ofreció una solución práctica a este dilema al considerar que el concepto de especie tiene dos componentes: uno teórico y otro metodológico. El primero, que hace referencia al ¿qué es? y el segundo al ¿cómo se reconoce?

Entonces, según el componente teórico, ¿qué es una especie? Una especie es un “segmento de linaje metapoblacional que evoluciona de forma independiente”. Vamos a analizar qué significa esto:

La definición propuesta es muy parecida a la del concepto evolutivo de especie, porque hace referencia al aislamiento genético como propiedad importante y a la historia evolutiva de las distintas poblaciones u organismos.

El término linaje se refiere a una línea de antepasados y descendientes, es decir, una serie de seres que se ordenan de forma lineal de modo que cada uno provenga, sin intermediarios, de su antepasado inmediato. Este término puede aplicarse a genes, células, organismos, poblaciones… Si incluyésemos a todos los descendientes de un ser, usaríamos el término clado. Además habla de “segmentos de linajes”, ya que si las especies fuesen linajes completos y no meros segmentos, cada especie existente hoy en día abarcaría todos a todos sus antepasados hasta la primera población de procariotas, en los albores de la vida, de la que desciende su población actual (lo que plantearía problemas con las especies fósiles).

Linajes y Clados
Linajes y Clados

Las metapoblaciones son grupos de poblaciones de una especie, separadas en el espacio, que pueden interactuar a cierto nivel dependiendo de lo conectadas que estén. Cada población funciona con relativa independencia de las otras poblaciones, por lo que pueden llegar a expandirse, extinguirse o dar lugar a procesos de especiación.

Así pues, la definición anterior se refiere a unos conjuntos de poblaciones, que comparten una serie de ancestros y descendientes, y que tienen sus propias tendencias históricas y evolutivas. Por ejemplo, contamos con 3 poblaciones de ranas que viven en la cuenca de un río, y en un momento dado se construye un dique que aísla a una de las poblaciones, de forma que queda totalmente desconectada de las otras dos. Esta población, además, vive en un tramo de río con mucha contaminación, y sus presas habituales ya no existen. Esta población aislada puede comenzar desarrollando nuevas estrategias de comportamiento que le permitan capturar otras presas distintas, y además empiezan a fijarse una serie de caracteres morfológicos que le ayuden en esta tarea. Con el paso del tiempo, las diferencias genéticas de esta población con respecto a las anteriores son cada vez mayores y comienza un proceso de especiación. Si el aislamiento de esta población (que ha podido dar lugar a otras poblaciones más) se prolonga en el tiempo, acabará surgiendo una nueva especie.

¿Pero en qué momento consideramos que efectivamente ha aparecido una nueva especie? Para ello recurrimos al componente metodológico. Su labor es definir los límites de la especie (delimitación de especies) y es donde entra en juego la morfología de la especie. Sin embargo, éste no es el único criterio, ya las especies pueden estar divergiendo y no mostrar diferencias morfológicas, como en el caso de las especies crípticas. Sin embargo es posible que otros elementos nos permitan confirmar la divergencia, como las diferencias ecológicas, reproductivas, genéticas o etológicas. Todas estas propiedades ya no son consideradas como necesarias, sino que son características que pueden aparecer o no en distintos momentos durante el proceso de especiación. Que las especies existan no implica que todas ellas compartan una misma propiedad esencial, ni siquiera hay un único conjunto de caracteres que nos permitan definir siempre una especie. Lo que en realidad encontramos son una serie de evidencias que permiten apoyar la existencia de una especie. Cuantas más características hay, mayor apoyo.

 

Especiación
Especiación

Qué es y cómo se reconoce una especie son dos caras de una misma moneda. Las especies se convierten en hipótesis basadas en datos que apoyan su independencia evolutiva con respecto a otros linajes. Con nuevos datos y descubrimientos, el estatus de un linaje puede cambiar. El uso de múltiples criterios o de múltiples propiedades, en combinación los conjuntos de datos adecuados, permite establecer hipótesis más sólidas sobre los límites de las especies.

 

Bibliografía

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